Biografía de Herman Melville

Herman Melville (1 de agosto de 1819 – 28 de septiembre de 1891) fue un novelista, cuentista, ensayista y poeta estadounidense. Es mejor conocido por su novela Moby Dick y la novela póstuma Billy Budd. Sus tres primeros libros tuvieron mucha repercusión cuando fueron publicados (la primera, Typee, fue un best-seller), pero después de un rápido éxito literario en la década de 1840, su popularidad declinó precipitadamente a mediados de 1850 y nunca la recuperó durante su vida. Cuando murió en 1891, fue olvidado casi por completo. No fue hasta el “renacimiento Melville” (o “Melville Revival”) a principios del siglo XX que su trabajo ganó reconocimiento, especialmente Moby Dick, que fue aclamado como una de las obras maestras de la literatura estadounidense y mundial. Fue el primer escritor cuyas obras fueron reunidas y publicadas por Library of America.

Herman Melville nació en Nueva York el 1 de agosto de 1819, el tercero de ocho hijos de Allan y Maria Gansevoort Melvill. Tras la muerte de su marido Allan, Maria añadió una “e” al apellido de la familia. Perteneciente a una familia pintoresca y renombrada de Boston, el padre de Melville pasó una buena cantidad de tiempo en el extranjero como comisionista e importador de productos textiles franceses. El abuelo paterno del autor, el Mayor Thomas Melvill, participante del Motín del Té de Boston que se negó a cambiar el estilo de su ropa y sus costumbres para adaptarse a los tiempos, fue representado en el poema de Oliver Wendell Holmes, The Last Leaf. Herman lo visitó en Boston, y su padre solía recurrir a él en sus frecuentes momentos de necesidad económica. El lado materno de la familia de Melville estaba conformado por holandeses del valle del Hudson. Su abuelo materno fue el general Peter Gansevoort, un héroe de la batalla de Saratoga, quien posó con su uniforme de encajes dorados para un retrato pintado por Gilbert Stuart, descrito en la novela Pierre (1852) de Melville. Al igual que el personaje principal de Pierre, Melville encontró satisfacción en su “ascendencia revolucionaria doble”.

Allan Melvill envió a sus hijos a la New York Male School (Escuela Preparatoria de Columbia). Superado por su situación financiera y emocionalmente inestable, Allan trató de recuperarse de sus fracasos mudándose con su familia a Albany en 1830 y entrando en el negocio de pieles. Sin embargo, la nueva empresa no tuvo éxito; la guerra de 1812 había arruinado los negocios que trataban de vender en el extranjero y Allan se vio obligado a declararse en quiebra. Murió poco después, dejando a su familia sin un centavo, cuando Herman tenía 12 años. Aunque Maria tenía parientes acomodados, éstos estaban más preocupados por proteger sus propios patrimonios y aprovechar las oportunidades de inversión que por asegurar las propiedades de su madre, por lo que la familia de Maria estaría más segura con el hermano menor de Herman, Thomas Melville, quien con el tiempo se convirtió en gobernador de Sailors Snug Harbor. Melville asistió a la Academia de Albany de octubre de 1830 a octubre de 1831, y nuevamente desde octubre de 1836 hasta marzo de 1837, y allí estudió a los clásicos.

La disposición itinerante de Melville y el deseo de ganarse la vida independientemente de la asistencia de la familia lo llevó a buscar trabajo como topógrafo en el canal de Erie. Este intento fracasó, y su hermano le ayudó a conseguir un trabajo como grumete en un barco de Nueva York con destino a Liverpool. Hizo el viaje, y regresó en el mismo barco. Redburn (1849) se basa en parte en sus experiencias de este viaje. Los tres años después de la Academia Albany (1837 a 1840) fueron ocupados en su mayoría en la escuela de enseñanza, excepto por el viaje a Liverpool de 1839. De 1838 a 1847, residió en la que hoy es conocida como la Casa de Herman Melville en Lansingburgh, Nueva York. El 3 de enero de 1841, zarpó de New Bedford, Massachusetts, en el ballenero Acushnet, que tenía como destino el océano Pacífico. Más tarde comentó que su vida comenzó ese día. El buque zarpó del cabo de Hornos y viajó hacia el Pacífico Sur. Melville dejó poca información directa sobre los eventos de este crucero de 18 meses, a pesar de que su novela Moby Dick probablemente ofrece muchas imágenes de la vida a bordo del Acushnet. Melville desertó del Acushnet en las islas Marquesas, en julio de 1842. Durante tres semanas vivió entre los nativos Typee, que eran considerados caníbales por los otros dos grupos tribales de la isla -a pesar de que a Melville lo trataron muy bien. Typee, la primera novela de Melville, describe una breve historia de amor con una hermosa muchacha nativa, Fayaway, que en general “llevaba el atuendo del Edén” y llegó a ser el epítome del buen salvaje inocente en la imaginación popular.

Melville no parecía estar preocupado por las repercusiones de su deserción del Acushnet. Abordó otro ballenero con destino a Hawái y lo abandonó en Honolulu. Mientras estuvo aquí, se convirtió en una figura polémica por su vehemente oposición a las actividades de los misioneros cristianos que buscaban convertir a la población nativa. Después de trabajar como empleado durante cuatro meses, se unió a la tripulación de la fragata USS United States, que llegó a Boston en octubre de 1844. Estas experiencias fueron descritas en Typee, Omoo y Chaqueta blanca, que fueron publicadas como novelas, principalmente debido a que pocos creyeron en su veracidad.

Melville completó Typee en el verano de 1845, aunque tuvo dificultades para conseguir su publicación. Fue publicado finalmente en 1846 en Londres, donde se convirtió en un éxito de ventas. El editor de Boston aceptó posteriormente Omoo sin leerla. Typee y Omoo dieron notoriedad a Melville de la noche a la mañana, como escritor y aventurero, y a menudo entreteniendo a sus admiradores contando historias. Las novelas, sin embargo, no generaban suficientes regalías con las que vivir. Omoo no era tan colorida como Typee, y los lectores empezaron a darse cuenta de que Melville no estaba produciendo sólo historias de aventuras. Redburn y Chaqueta blanca no presentaron problemas a la hora de encontrar editores. Mardi fue una decepción para los lectores que querían otra historia de mar alegre y exótica.

Melville se casó con Elizabeth Shaw, hija del juez de la Corte Suprema de Massachusetts Lemuel Shaw, el 4 de agosto de 1847; la pareja pasó su luna de miel en Canadá. Tuvieron cuatro hijos: dos varones y dos mujeres. En 1850 adquirieron Arrowhead, una casa de campo en Pittsfield, Massachusetts, ahora un museo. Melville vivió allí durante 13 años, ocupado en sus escritos y en la gestión de su finca. Mientras vivía en Arrowhead, se hizo amigo del autor Nathaniel Hawthorne, que vivía en la cercana Lenox. Melville, un intelectual solitario la mayor parte de su vida, se vio ampliamente inspirado y animado por su nueva relación con Hawthorne durante el período en que escribió Moby Dick (dedicado a Hawthorne), aunque su amistad fue menguando poco tiempo después, cuando escribió Pierre.

Sin embargo, estas obras no alcanzaron el éxito de público y crítica de sus libros anteriores. De hecho, el Day Book de Nueva York del 8 de septiembre de 1852, publicó un ataque venenoso contra Melville y sus escritos titulado “Herman Melville Crazy”. El tema, presentado como una noticia, informaba que “un amigo crítico, que leyó el último libro de Melville, Ambiguites, entre dos accidentes de barco de vapor, nos dijo que parecía estar compuesto por los delirios y sueños de un loco. Nos sorprendió un poco la observación, pero aún más cuando descubrimos, pocos días después, que se suponía que Melville realmente estaba trastornado, y que sus amigos estaban tomando medidas para ponerlo en tratamiento. Esperamos que una de las primeras precauciones que se tomen sea mantenerlo estrictamente aislado de la pluma y la tinta”. A raíz de este y otros comentarios mordaces sobre Pierre por parte de la crítica, las editoriales albergaron dudas sobre los trabajos de Melville. Su editorial, Harper & Brothers, rechazó su siguiente manuscrito, Isle of the Cross, que se ha perdido. El 1 de abril de 1857, Melville publicó su última novela larga, The Confidence Man. Esta novela, subtitulada “His Masquerade”, ha ganado la aclamación general en nuestros tiempos como una exploración compleja y misteriosa de los problemas de fraude y honestidad, de identidad y mascarada, pero cuando se publicó, recibió críticas que iban desde el desconcierto a la denuncia.
Para reparar sus vacilantes finanzas, Melville escuchó el consejo de sus amigos y decidió entrar en lo que para otros era el lucrativo campo de la docencia. De 1857 a 1860, habló en liceos, principalmente en los mares del sur. En cuanto a su poesía, reunió una colección de poemas que no lograron interesar a ningún editor. En 1863, él y su esposa se reasentaron, con sus cuatro hijos, en la ciudad de Nueva York. Tras el final de la guerra civil norteamericana, publicó Battle Pieces and Aspects of the War (1866), una colección de más de 70 poemas que, en general, fue ignorada por los críticos, aunque algunos emitieron opiniones favorables con condescendencia. En 1866, la esposa de Melville y sus familiares utilizaron su influencia para obtener un puesto para él como inspector de aduanas de la ciudad de Nueva York (un puesto humilde pero bien pago), y ocupó el cargo durante 19 años. En una institución notoriamente corrupta, Melville pronto se ganó la reputación de ser el único empleado honesto de la aduana. Pero se puede decir que a partir de 1866, su carrera profesional en la escritura había llegado a su fin.

Melville pasó años escribiendo un poema épico de 16.000 líneas, Clarel, inspirado en su temprano viaje a Tierra Santa. Su tío, Peter Gansevoort, como una donación, pagó por la publicación de la épica en 1876. Pero la publicación fracasó miserablemente y los ejemplares no vendidos fueron quemados cuando Melville no pudo permitirse el lujo de comprarlos al costo. A medida que su fortuna profesional se desvanecía, su matrimonio no era feliz. Los familiares de Elizabeth la instaban reiteradamente a que lo dejara, pero ella se negó. En 1867, su hijo mayor, Malcolm, se disparó, tal vez por accidente. Mientras Melville trabajaba, su esposa logró dejar de depender del alcohol, y ya no mostraba signos de agitación o de locura. Pero la depresión recurrente aumentó debido a la muerte de su segundo hijo, Stanwix, en San Francisco a principios de 1886. Melville se retiró en 1886, después de que varios de los parientes de su esposa murieron y dejaron al matrimonio un legado que la señora Melville administró con habilidad y buena fortuna.

Cuando los lectores ingleses, siguiendo la moda de las historias del mar representadas por autores como G. A. Henty, redescubrieron las novelas de Melville, éste experimentó una moderada recuperación de su popularidad en Inglaterra, aunque no en los Estados Unidos. Una vez más, tomó su pluma y escribió una serie de poemas con notas de encabezamiento en prosa inspirado en sus primeras experiencias en el mar. Las publicó en dos colecciones, cada una en una edición pequeña de 25 copias para sus familiares y amigos: John Marr (1888) y Timoleon (1891). Uno de estos poemas lo intrigó particularmente, y comenzó a rehacer la nota de encabezamiento para convertirla en un relato corto y luego en una novela. Trabajó en ella de manera intermitente durante varios años, pero cuando murió en septiembre de 1891, dejó la obra inconclusa, y no salió a la luz hasta que el erudito literario Raymond Weaver publicó el libro en 1924 -que ahora se conoce como Billy Budd, Sailor.

Melville murió en su casa de Nueva York en la madrugada del 28 de septiembre de 1891, a los 72 años de edad. El médico anotó “dilatación cardíaca” en el certificado de defunción. Fue enterrado en el cementerio de Woodlawn en el Bronx. Una historia común dice que su obituario en el New York Times lo llamó “Henry Melville”, dando a entender que era desconocido y poco apreciado en el tiempo de su muerte, pero la historia no es verdadera.

A partir de los 33 años de edad, Melville dejó de ser popular entre un público amplio, debido a sus tendencias cada vez más filosóficas, políticas y experimentales. Su novela Billy Budd, Sailor, inédita en el momento de su muerte, fue publicada en 1924. Más tarde se convirtió en una ópera de Benjamin Britten, una obra de teatro y una película de Peter Ustinov. En Herman Melville’s Religious Journey, Walter Donald Kring detalla su descubrimiento de cartas que indican que Melville había sido miembro de la Iglesia Unitaria de Todas las Almas en la ciudad de Nueva York. Hasta esta revelación, poco se ha sabido de su afiliación religiosa. Hershel Parker, en el segundo volumen de su biografía, deja en claro que Melville se convirtió en un miembro nominal sólo para apaciguar a su esposa. Melville despreciaba el unitarismo y su “ismo” asociado, el utilitarismo.


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